Segunda Ley de la Ecología: Todas las cosas han de ir a parar a alguna parte

bacteria

(Microbio: Del griego μικρός, pequeño, y βίος, vida)

Los seres vivos más antiguos de la Tierra son los organismos microbianos. Se tienen evidencias científicas de que surgieron hace miles de millones de años como microorganismos anaerobios (organismos que no necesitan oxígeno en su metabolismo), adaptados a la antigua atmósfera anóxica de la Tierra. La primitiva atmósfera terrestre estaba compuesta de sustancias tales como el nitrógeno, el sulfuro de hidrógeno y el dióxido de carbono, condiciones en las que solo era posible la existencia de vida anaeróbica. La modificación de la atmósfera se atribuye a las cianobacterias fotosintéticas, bacterias evolucionadas de los microorganismos anaerobios, que comenzaron la oxigenación de la atmosférica a partir de la disolución de dichos gases hace aproximadamente 2.400 millones de años. En la atmósfera actual, todo el oxígeno es generado por la fotosíntesis. La fotosíntesis oxigénica iniciada por las cianobacterias en las alfombras microbianas supuso un gran salto evolutivo y ecológico al transformar el medioambiente en su totalidad, puesto que el aumento de gas oxígeno en la atmósfera hizo posible un cambio metabólico que permitió el crecimiento y la diversificación biológica de la biosfera terrestre.

Los microorganismos o microbios son los seres vivos más pequeños que conocemos; son organismos microscópicos. Se pueden clasificar en bacterias, virus, protozoos, hongos y microalgas. En comparación con las plantas y los animales, los microorganismos tienen una estructura biológica sencilla; existen los microorganismos unicelulares, denominados procariotas (sin núcleo celular), como las bacterias y las arqueas y, en menor proporción, los eucariotas (células con núcleo), microorganismos pluricelulares formados por una asociación de células similares, entre los que se encuentran los hongos y algunos tipos de algas.

Se calcula que hay millones de tipos de microbios, sin embargo la ciencia solo ha estudiado un 1% de los existentes en la biosfera. La Microbiología y la Medicina han delimitado como su principal objeto de estudio el análisis de los microbios patógenos (microbios perjudiciales que provocan infecciones). Este enfoque reduccionista en el campo de la Microbiología médica ha generalizado la convicción de que «microbio» es igual a enfermedad, infección, plaga o suciedad, del mismo modo que se ha identificado salud, limpieza e higienización con la carencia de microbios. Sin embargo, la existencia de microbios patógenos es mínima, de hecho la mayoría son neutros y muchos de ellos son beneficiosos y esenciales para el medioambiente y para la salud humana y animal.

«Todas las cosas han de ir a parar a alguna parte». La biomasa de la Tierra está compuesta mayoritariamente de comunidades de microbios: el aire y el suelo, las plantas, la epidermis de los animales y de los seres humanos están repletas de capas de microbios. Los microbios son indispensables para la producción y la reproducción de la vida, generaron el oxígeno y cumplen una función ecológica esencial en la renovación de la biosfera. Para autoproducirse, la biosfera desarrolla el ciclo de la materia y el ciclo de la energía; en el ciclo de la materia, los microorganismos regeneradores (bacterias, hongos, levaduras y saprofitos) desempeñan el rol de grandes recicladores naturales de la materia orgánica en proceso de putrefacción: descomponen lentamente los elementos que constituyen los residuos orgánicos de los seres vivos (cadáveres y excrementos), los mineralizan hasta transformarlos en materia inorgánica útil para los organismos productores, y forman el humus. «En la naturaleza nada se produce o se desecha y luego desaparece»; los microorganismos regeneradores transforman la materia residual de la biosfera en enormes reservas de nutrientes esenciales para el mantenimiento de la vida, concluyendo la cadena trófica y renovando el flujo de la materia en los ecosistemas naturales.

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